Connaissez-vous les 300 variétés de courgettes ?

La récolte de la courgette

Les courgettes sont des légumes rapides à mûrir, quoique « mûrir » ne soit peut-être pas le mot qui convienne puisqu’elles sont toujours cueillies à l’état jeune et tendre : le doigt doit y laisser sa marque pour peu qu’on appuie un peu fortement sur leur épiderme. La récolte commence 2 mois après le semis et, en prélevant régulièrement les fruits (plusieurs fois par semaine et même quotidiennement en été) elle se poursuit au moins jusqu’en septembre. Même s’ils sont bien meilleurs quand ils sont consommés le jour de leur cueillette, les fruits se conservent quelques jours au frais et à l’abri de la lumière, dans le bac à légumes du réfrigérateur par exemple.

Les différentes variétés de courgettes

Toutes les courgettes appartiennent à l’espèce pepo dont les fruits présentent la plus forte variabilité dans un genre ( Curcubita ) déjà très polymorphe. Si les formes sauvages ont des fruits ronds de la taille d’une orange, les types cultivés sont plutôt allongés et plus ou moins rayés (chez les cocozelles et les zucchini),  parfois sphériques (pour les courgerons). Les pâtissons plats et ronds qui se festonnent de 10 cornes sur leur pourtour appartiennent à la même espèce (et sont d’ailleurs eux aussi cueillis et consommés avant maturité). La couleur des courgettes est également  très différente  selon les variétés : orange, vert plus ou moins foncé, jaune, blanche, panaché ou bicolore. Jusqu’à leur chair blanche ou orangée qui présente des saveurs très diverses, rappelant tour à tour celles de la châtaigne, de l’artichaut, de l’amande, de la noisette, de la graine d’anis même.

Si les courgettes sont sarmenteuses à l’état naturel, la plupart des cultivars actuels sont des sélections « non-coureuses ». Exception notable : ‘Black Forest’, une courgette hybride grimpante qui se conduit sur support (tuteur, treillis, filet, etc…), à l’instar de la tomate. Le gain de place que permet sa culture en fait une variété idéale pour les petits jardins. D’autant que ses beaux fruits vert foncé et de forme cylindrique se cueillent sans discontinuer de juillet à l’automne.

Cent trois variétés (hybrides pour la plupart) sont aujourd’hui proposées dans le très officiel Catalogue Français des Espèces et Variétés potagères. Les divers catalogues européens triplent encore ce nombre. Un choix à donner le tournis ! Parmi elles, ‘Diamant’ (F1), une courgette classique (vert foncé et cylindrique) vaut son pesant d’or et mérite tous les suffrages de par son goût un peu fruité, sa précocité, sa vigueur et sa productivité. La non moins étincelante ‘Géode’ (F1), une courgette à fruits sphériques et de couleur vert clair est aussi belle que savoureuse. Les jeunes fruits allongés et jaune d’or particulièrement tendre de la courgette banane – ‘Gold Rush’ (F1) – se savourent cuits ou crus, tout comme ceux, jaunes également mais ronds, de ‘Eight Ball’ (F1). ‘San Pasquale’ est une variété classique (non hybride) assez productive aux délicieux fruits côtelés vert foncé élégamment lignés de vert plus clair.

Comme si cela ne suffisait pas, d’insolites courgettes très populaires en Amérique du Nord sont aujourd’hui cultivées çà et là par les amateurs de curiosités potagères. Verruqueux et de forme étirée, leurs fruits s’allongent du côté du pédoncule mais se renflent du côté de la fleur. Certaines sont rectilignes (les straightneck), d’autres (les croockneck) s’incurvent fortement en prenant cet aspect insolite qui leur a valu en français le nom de « cou-tors ».

Comment cultiver la courgette

Si ce festival de couleur, de forme, de texture et de saveur a de quoi surprendre l’amateur de bonnes et belles choses, il n’indispose en rien le jardinier : les courgettes se cultivent de la même façon au jardin, requérant toutes un emplacement ensoleillé, un sol léger mais profond, frais, riche et bien fumé.

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